VR竟有鎮痛效果,未來或可替代阿片類藥物

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美國現在正處于岌岌可危的狀態,每天都有超過100名美國人因過度使用阿片類止痛藥死亡。Ted Jones是田納西州東部止痛咨詢中心的臨床心理學家,也是研究疼痛和成癮問題的一線專家,他一直身處在田納西州阿片危機最為嚴重的地方。

“在這阿巴拉契亞南部,我們遇到了一個很大的問題。人們一直在爭論用‘流行病’這個詞來形容過度使用止痛藥是否恰當,但沒有人會否認,隨著過量用藥人數的增加,這已經成為了一個嚴重的問題。”Ted Jones如是說。

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Jones說,造成這一問題的原因是多方面的,包括制藥公司、貪婪的供應商以及大多數人對使用阿片類藥物治療的危險一無所知。面對這樣的危機,一套包括VR在內的數字工具正在嶄露頭角,或許會成為治療疼痛的一個方法。

利用VR來治療疼痛的方法可以追溯到上世紀90年代中期。那時,華盛頓大學的認知心里學家Hunter Hoffman開發了一款名為《SnowWorld》的電子游戲,病人可以在游戲里穿越冰封的峽谷,朝著移動的雪人、企鵝擲雪球。這款游戲成功地讓飽受急性疼痛折磨的燒傷患者大大減輕了其疼痛程度。

AppliedVR 公司的總裁及聯合創始人Josh Sackman表示,他們公司也正在推出一款類似《SnowWorld》的VR軟件。VR之所以能夠減輕急性疼痛是因為它能分散患者的注意力。

“要感到疼痛是需要投入大量注意力的,不過我們人類可是能同時進行多項任務的。如果你能把別人的注意力從他們的痛苦上轉移,讓他們專注于其他事情,你就可以減少病人體感的疼痛。

Sackman還指出了VR相比于看電視或聽音頻等分散注意力方式的兩個獨特優勢。一是,VR是一種沉浸式的體驗,可以讓用戶完全遠離他們周圍的世界。如果通過玩平板設備或看電視來分散注意力,那么周圍仍有很多事物可能奪回患者的注意力,從而使疼痛重新出現。

第二個好處是,VR的開發需要用戶的主動參與。AppliedVR開發的這款游戲很簡單,游戲中玩家的目標是向一群不斷靠近的卡通熊投擲小球。它讓玩家通過瞄準和投擲來參與游戲,這個參與元素使得它比那些類似看電影之類的被動干擾方式更加有效。

一項小型臨床試驗已證明,VR的止痛效果可達嗎啡等麻醉劑的兩倍,在止痛方面的初期發展前景非常樂觀。隨著美國的阿片危機越來越嚴重,任何其他的止痛方法都將大受歡迎。

VR止痛起碼已有了一個成功案例:去年Bob Jester從屋頂上掉下來,飽受突發性劇痛的折磨,但他竟然可以通過使用VR來減輕痛苦,不需要再服用阿片類藥物了。

Bob Jester這樣的故事很令人振奮,但它們確實也給VR的發展指明了一個方向,即VR可能為阿片類藥物的替代品。不過,這個發展前景還面臨著更大的挑戰。

之前, 對VR作為一種疼痛治療的研究主要集中在使用VR來治療急性疼痛上,即Jester所體會到的間歇性的嚴重疼痛體驗。為了更全面地應對阿片危機,也需要對VR治療慢性疼痛方面進行研究。相比之下,這種疼痛可以持續很長一段時間,可能將患者置于更加無法自理的狀態。

Jones 透露:“慢性疼痛更難治療,它比急性疼痛更加令人喪失自理能力。”它會影響到一個人生活的方方面面,因為病人會失去他們的工作,人際關系,也無法參加娛樂活動。

Jones還指出,慢性疼痛已成為了美國最普遍且治療費用最高昂的疾病之一。如果VR能在這方面有用武之地,那將是非常了不起的。然而,要實現這一目標,我們還需要一套全新的技術。

“如果我是患有慢性疼痛的病人,我經受著持續數周、數月甚至數年的疼痛。分散注意力可能會給我點喘息之機,但避免痛苦并不是最終解決問題的方法。” Sackman表示。

AppliedVR如今已轉而研究慢性疼痛的治療。他們借鑒了其他認知行為治療方法,來開發他們的VR治療方法和意念技術。

其中一項練習就是利用傳感器來監測病人的呼吸,以確保他們保持緩慢而穩定的呼吸。當他們的呼吸速度與理想狀態相匹配時,病人將會看到一個復雜的謎樣結構,這是在他們頭盔里形成一種視覺獎勵,可以用來鞏固病人在呼吸上取得的進展。

Sackman說,這種傳感器帶來的生理反饋將有助于患者控制他們的呼吸,讓他們更加放松,也就可以減輕疼痛。他說:“基本假設是,病人可以了解到他們能夠控制自己身體,這樣當疼痛發生時,他們就可以有意識地控制注意力。”

隨著美國阿片問題的日益嚴重,找到新的治療慢性疼痛的方法可謂十萬火急。Jones與AppliedVR都在迅速地開展研究,積累能夠證明VR能有效治療疼痛的臨床數據。

盡管Jones并不認為VR將完全取代阿片類藥物,但他確實表示VR可以成為治療疼痛的關鍵,并且它的發展潛力很大。

“VR可能會在慢性疼痛治療方面發揮重要作用,它比現存的任何治療方式都更具有發展前景。”

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