WebVR技術悄無聲息的發力,或成今后主流

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正當我們被虛擬現實(VR)的技術成熟度曲線以及“VR什么時候才能變成主流呢?”這類爭論搞得心煩意亂時,被我們忽視的、低調的WebVR正悄悄抓住了我們的眼光。

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疑惑為何WebVR出現在越來越多地的新聞標題里?這么想的不只你一個人。僅在今年,我們看到谷歌和火狐發布了許多重大公告,也見證了JanusVR這樣的獨立WebVR社區的進一步發展。

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這只是開始,以后的發展會越來越快。WebVR實際上從23年前的虛擬現實建模語言(VRML)概念就開始了,雖然這個概念最后沒有成功,不過我們了解道,它其實為VR網絡的快速發展鋪平了道路。

什么是WebVR?

WebVR是一種在瀏覽器中渲染3D圖形的JavaScript API,也就是說,如果你在3D網站的瀏覽器上進行點擊,你會發現你進入了一個3D空間(無論在你電腦瀏覽器上或在你的VR頭顯中)。用外行話來說,WebVR是一個較低的準入門檻——你不用對WebGL很熟悉就能進行VR開發,很多新手都覺得WebGL很難理解。

由于用戶使用起來較方便,而且阻力較少,WebVR為VR和AR的主流化帶來了一絲希望。

雖然VR能夠提供高端體驗和硬件,但不是所有VR都需要強裝“高檔”。實際上,在許多情況下(如瀏覽普通網頁),用戶更希望VR體驗能夠便捷可用,而不是向他們炫耀一些前沿的圖形技術。畢竟,只有良好的體驗才能驅使普羅大眾接受這種沉浸式技術。

“Casual VR”階段

為什么以及怎么做?隨著我們進入一些人稱為的VR的“幻想破滅期”,WebVR——我們也叫它“Casual VR”,通過跨平臺上的網絡,讓用戶不需要最先進的硬件就可以進行VR體驗。實際上,從長遠來看,這可能是使VR大眾化的最佳方式。

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WebVR xLab的WebVR開發者。 版權所有者:Vanessa Radd

網絡開發者在過去幾年默默地開發并建立了這個新網絡。在沒有炒作的情況下進行開發的好處是,開發者可以專注在他們的工作上。WebVR“曾是代碼”,它提供VR的“跨平臺解決方案”,它也證明了這是一款性價比高的開發者工具,讓人們能快速建立VR或AR模型并發布產品。

技術的不可知論

“‘技術不可知論’的重要性是我多年來強調的一個問題,上世紀九十年代(VR開發)的早期經歷顯示,那時候很多機構為了對某種渲染技術或建模工具包方案進行標準化,都因此受挫、甚至失敗,”英國伯明翰大學人類接口技術研究組負責人鮑勃·斯通(Bob Stone)說道——三十多年來,他一直是一名VR先鋒。

基于那個時候的軟件平臺如Virtuality、Division的dVS/dVise, Superscape的VRT以及Sense8的WorldToolKit ,VR開發者必須有創造力地利用這些資源進行創造,以保證他們所開發的東西壽命長、耐力佳。

“即使在今天,我們仍然維持這種技術不可知論的政策,”斯通說道,“我們把模型、結構、代碼等等用公開的行業標準格式進行存檔,這樣一來,如果一個公司不在了,那些贊助商和合作方不至于兩手空空,什么都沒有。”

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上世紀九十年代,英國核燃料公司的(British Nuclear Fuels PLC)用Superscape的VRT平臺對控制間進行了建模和渲染。

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用Division的dVS/dVISE平臺建立的英國核燃料公司控制間模型,與上圖中使用的資源相同

展望未來

摩斯拉(Mozilla)是開創WebVR的帶頭人,它在2015年發布了開源框架A-Frame以及MozVR。

“我們看到很多公司,無論大小,都把A-Frame作為快速創作工具,并把網絡發布作為一種低阻力的內容分發方式,”摩斯拉的技術專員迪特利特·阿亞拉(Dietrich Ayala)說道,“A-Frame這種工具對一些內容創作者降低了準入門檻,而且更便于分發到每個人。”

除了A-Frame,其他WebVR框架包括React VR、Argon.js、PlayCanvas、JanusVR和Primrose。谷歌、Oculus和三星互聯網都發布了它們自己的WebVR和開源資源。

摩斯拉、谷歌、三星、Facebook、英特爾、微軟和其他主要科技公司共同建立了一個WebVR社區集團,并對WebVR相關標準進行制定。蘋果也在今年七月加入了該社區。

“VR生態系統中網絡越來越多,VR就更有可能成為一個創意和創新的聚集地,并繁榮發展,”阿亞拉表示,“隨著大多數主要瀏覽器開始采用WebVR,而且蘋果也流露出了這方面的興趣,建立標準的事情看上去很有希望。”

瀏覽器

在瀏覽器方面,瀏覽器供應商正在開發并增強其瀏覽器,使其能夠使用VR技術:市面上已經出現了安卓版Chrome、火狐Nightly、三星互聯網、微軟Edge、Chromium、Servo和Oculus Carmel瀏覽器。你只需要一臺臺式機或手機,加上網絡連接就可以用VR頭顯瀏覽VR網站,或者你也可以不使用頭顯瀏覽2D的VR網站。

摩斯拉最近發布了一款新的VR優化成果:第一臺面對所有用戶的支持WebVR的臺式機瀏覽器。

內容和教育

由于缺乏VR內容,WebVR內容創作者共聚一堂進行創造和合作。超過100萬的創造者在Sketchfab的3D/VR藝術社區平臺分享他們的3D模型。Virtuleap也組織了第一屆全球WebVR黑客馬拉松。

“在教育和傳承方面,為網絡開發VR場景和體驗是非常重要的,”斯通表示。“這些資源的獲得可以讓很多人獲益,他們不需要(必要)購買昂貴高級的計算或人類接口硬件。”

這一大眾化的方式完全打開了教育的可能性,將遠遠超出我們今天看到的一切。

“我還認為WebVR作為一個JavaScript API,應該讓大量的未來的學生和年輕的開發者‘親身實踐’并建立他們作品集——這不僅能證明他們能力,還能展現給將來的雇主看,”斯通表示,“我仍記得VRML時期和SGI的Cosmo和Cortona3D(現在仍然能買到)這類產品帶給我們的希望。開放互動,以及讓人印象深刻的開放VR體驗的演示(在專門平臺上一種更高級的形式),在1990年代末期和2000年成為一種了不起的營銷方式。”

創造WebVR本地VR/AR內容

我們都看到了“Made with ARKit”的演示短視頻迅速火遍互聯網。類似地,對WebVR來說,雖然存在“鏈接遍歷”,但摩斯拉的A-Frame也能做到。這里,你可以創造分離的領域瀏覽網頁,在手機或臺式機網絡上自由出入這些網頁——這都不需要應用。最棒的是,你可以自己待在網頁里。這就是開放網絡上的‘領域’(或門戶)遍歷。如果在一個應用中,你往往需要先脫離應用的限制,才能打開一個新網頁。

ARKit讓人們對VR和AR內容創造的可能性的想法發生了變化——使大眾更易獲得內容創造能力。ARKit讓更多有創意思維的人一起來研究如何能為網絡創建出更多的VR和AR內容。

僅在幾周前,我們還看到有黑客攻擊ARKit進入到WebViews。

網絡上關于AR還有一些其他的試驗:把Argon.js整合到A-Frame中、能在Tango(現叫做ARCore)設備上工作的Chromium擴展機制、以及AR.js。

谷歌本周宣布的ARCore是又一個激動人心的WebVR開發項目。

“本年末,所有主要的全球手機品牌都會宣布它們支持WebVR,并在2017年第四季度或2018年第一季度前發布支持設備,”XR行業顧問和天使投資人克里斯托弗·高曼茲(Christopher Gomez)說道,“如果ARKit和ARCore能結合,我們就會有全新的平臺和想法。沉浸式技術會變成一種屬于每個人的真實世界。‘虛擬世界’是真實存在的。”

試驗是關鍵

VR當前的發展階段需要試驗,社區的創造力是巨大的。如果你是Unity開發者,你可以無縫集成并適應WebVR的開發。

“我喜歡Unity的工作量,線上有許多幫助和指導,一旦你在搜索問題的時候遇到了任何困難,你都會馬上獲得答案。”三星互聯網開發者尤夫·阿方托(Uve·Avanto)表示,“頗受歡迎的WebVR框架A-Frame也有與Unity類似的對象組件系統和良好的文件信息,因此,大多數Unity開發者可以很快地轉變過來并掌握一切,如果他們想嘗試的話。”

Unity作為一個集成開發環境(IDE)和圖形引擎,是個多功能工具,可以快速建立不同類型的體驗。開發者可以向各種原生平臺或網絡平臺編制或輸出資源。

“如今,通過插件就能在Unity使用WebVR,對WebVR的支持也會集成到Unity WebGL中,使Unity項目不需要更改就能運行,”支持三星互聯網的開發者說道,“該引擎能夠在WebVR瀏覽器上創造VR體驗只是個時間問題。”

“增強城市”

今年七月,全世界的WebVR內容創造者和開發者在新加坡舉行的“增強城市”實驗xLab中匯聚一堂。該xLab由XR聯盟、摩斯拉、亞洲社會VR/AR女性聯盟、VR/AR協會聯合建立,是全球第一個同類型xLab,英特爾資助了該xLab的建立

免責聲明:我是XR聯盟的創始人之一,也是亞洲社會VR/AR女性聯盟的創始人。

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新加坡的WebVR內容創造者

使用A-Frame并問自己“我們如何通過有趣、代入感強并好玩的方式把我們在新加坡的體驗進行增加或虛擬化呢?”技術設計師和開發者一起為網絡建立VR/AR內容,用一種代入感很強的方式為大家講述他們在新加坡的體驗和經歷。

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創造AR追蹤系統

工作組成員和WebVR亞洲社區和集團共同建立的這個項目,和其他WebVR開發項目一樣,讓網絡上所有人都能從內容庫中獲得代碼,并在他們自己的創造的基礎上再進行開發和混合。

“xLab的開發是為了鼓勵大家在沉浸式技術領域探索出更有創意的工具,”實驗室本身的設計在于其可移動性,擴展至全球其它城市的計劃也在進行中。在這個計劃中,進行VR和AR內容創造的WebVR工具是我們的關注焦點。摩斯拉和因特爾都是這方面很好的合作伙伴,有了他們的不斷支持,對于VR和AR業內的所有人來說,未來是光明的。”

僅一天的實驗室就進行了大量的項目(包括構思會議以及硬編碼會議),包括用VR/AR模擬的城市洪水景象(特色圖像)、建立愿望清單、在VR和AR中體驗360°旋轉圖片、在AR中追蹤物體以及“We Built This City”——人類對城市的記憶的元標簽等等。

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我們正向著把所有體驗3D化的方式轉變:網頁、娛樂、應用、全球會議等等。因此,公司和開發者猶如逆水行舟,不進則退。WebVR讓想象力探索、試驗和合作都成為可能。內容創造者、獨立藝術家和開發者都等不及進行創造,讓他們慢慢等待VR技術的發展是不可行的。

WebVR使得創意表達和VR大眾化成為可能,它也不需要應用。至少在可見的未來,它是一條傳播VR和AR內容的康莊大道,也是最具活力、大眾化的VR生態系統。

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